Nos méthodes actuelles de production alimentaire ne sont pas durables – dans son dernier livre, George Monbiot examine les alternatives

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Dans son nouveau livre Regenesis, le journaliste et militant écologiste George Monbiot décrit les problèmes associés à l’agriculture d’aujourd’hui et de demain. Il fournit également des exemples de la façon dont l’agriculture peut être améliorée pour produire des aliments sains et durables. Il le fait de manière engageante en combinant ses propres expériences avec une connaissance impressionnante de la littérature.

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Dans son chapitre d’ouverture, Monbiot décrit creuser dans le sol de son verger. Il s’émerveille de la vie et de la diversité étonnantes du sol, des grands organismes comme les escargots, les vers de terre et les coléoptères aux “animaux moyens” comme les papillons de nuit, les nématodes, les bactéries et les champignons. Il décrit pour chaque groupe leurs fonctions et leurs interactions avec d’autres organismes et plantes du sol, soulignant l’importance d’une communauté diversifiée et fonctionnelle.

Il soutient que la santé du sol est essentielle à notre survie, car les processus dans le sol régulent largement le monde au-dessus du sol.

Monbiot note que des écosystèmes aussi complexes ne peuvent pas être compris simplement en étudiant des composants individuels, et relie cette idée à la menace du réchauffement climatique pour la production alimentaire.

Le changement historique des régimes alimentaires occidentaux d’une variété de plantes à quelques cultures principales (telles que le blé, le riz, le maïs et le soja) a conduit à la création de la “ferme standard”, qui ne cultive que quelques cultures et nécessite des pesticides et engrais chimiques pour maintenir la productivité. Cela a créé des faiblesses dans le système, qui est redevable aux marchés et aux fournisseurs de semences, de pesticides et d’engrais. A cela s’ajoutent les menaces de sécheresse, d’érosion, de perte de matière organique et de pollution.

Monbiot décrit le flux écologique de nutriments tels que l’azote et le phosphore, pour brosser un tableau des relations de l’agriculture avec d’autres systèmes.

Il explique comment les effluents des fermes laitières spécialisées, des porcs et des poulets contenant des excréments d’animaux déversent de grandes quantités de nutriments dans les cours d’eau, ce qui à son tour stimule la croissance des algues et entraîne la mort d’autres organismes aquatiques – un processus connu sous le nom d'”eutrophisation”.

Ce processus est aggravé par les stocks d’aliments importés. Les autres polluants de l’agriculture conventionnelle comprennent les antibiotiques, les métaux, les microplastiques, les engrais, les herbicides et les pesticides, qui se sont tous infiltrés dans les écosystèmes naturels à la suite de l’expansion de l’agriculture.

Mais Monbiot se rend compte qu’il est également difficile de contrôler la libération des nutriments issus de l’agriculture biologique. Il réfute les affirmations selon lesquelles l’agriculture biologique ne pollue pas les sols et l’eau, que la consommation de produits locaux réduit les émissions de gaz à effet de serre et que le pâturage de masse peut inverser l’augmentation des émissions au cours des 100 dernières années.

Quelles sont les alternatives ?

Après avoir brossé un tableau sombre des conditions actuelles et de l’avenir des sols et de l’agriculture, Monbiot s’est mis à la recherche d’exemples de pratiques de gestion des terres qui préservent et régénèrent les sols et les écosystèmes.

Dans un chapitre intitulé Fruitful, il se penche sur le cas de Ian Tolhurst, qui dirigeait une ferme maraîchère qu’il avait commencée sur un sol de gravier très pauvre. Tolhurst a progressivement construit des sols sains et obtient maintenant des rendements similaires au jardinage conventionnel en utilisant des stratégies de gestion biologique.

Il s’agit notamment de l’utilisation de prédateurs naturels pour lutter contre les ravageurs par des banques de fleurs aux abords de ses champs. Tolhurst a également réduit les fuites de nutriments en plantant ses champs toute l’année avec des cultures d’engrais verts, qui servent de source de nutriments pour les cultures suivantes. Il convertit les copeaux de bois en compost comme amendement du sol et s’occupe de cultiver une variété de légumes.

Il est également reconnu que le gaspillage alimentaire et le transport sont des problèmes importants. Monbiot note que la distribution des restes aux banques alimentaires ne peut être qu’une solution locale au problème des déchets, car le transport sur de longues distances le rendra non rentable. Il dit que le gaspillage alimentaire peut être considérablement réduit en adoptant un régime alimentaire principalement à base de plantes.

L’agriculture urbaine offre un moyen de produire de la nourriture localement, mais comme le note Monbiot, elle ne peut fournir qu’une petite partie de la nourriture que nous consommons en raison de l’espace limité.

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Monbiot soutient que nous avons besoin d’une meilleure compréhension de la fertilité des sols (ou de l’agroécologie). Nous devons utiliser cette compréhension pour aider les agriculteurs à développer des stratégies de gestion qui améliorent naturellement et durablement la fertilité des sols.

Mais le passage à des systèmes agricoles alternatifs a ses difficultés.

Monbiot prend en compte les bénéfices du semis direct, mais aussi les problématiques qui y sont associées, comme l’utilisation d’herbicides. Décrit un système agricole alternatif basé sur la rotation des cultures avec des légumineuses, des céréales (principalement des variétés anciennes) et des pâturages ovins ou bovins. Ce système comprend un labour, mais seulement tous les deux ans.

Monbiot soutient que les cultures céréalières pérennes présentent de nombreux avantages par rapport aux cultures annuelles, car elles peuvent être cultivées et récoltées pendant plusieurs années et ont des racines profondes. Cependant, il reconnaît que très peu de cultures céréalières pérennes ont été suffisamment étudiées pour être cultivées à plus grande échelle.

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Un avenir sans ferme ?

Vers la fin de la Regénèse, Monbiot s’intéresse à l’élevage et aux subventions agricoles qui, selon lui, ne font qu’inciter les agriculteurs à thésauriser leurs terres et à augmenter la surface agricole au détriment de l’environnement.

L’un de ses derniers chapitres propose une vision de la production alimentaire sans ferme, utilisant des bactéries pour produire des glucides, des protéines et des vitamines. Cela nécessitera moins de temps et moins de terres que la production alimentaire actuelle. Les besoins énergétiques élevés peuvent être satisfaits par l’énergie solaire et d’autres sources d’énergie renouvelables.

Le passage à des aliments produits par des bactéries nécessitera un changement majeur non seulement dans les systèmes de production, mais aussi dans les préférences des consommateurs. L’industrie de la viande s’y opposerait vigoureusement.

Monbiot soutient qu’un tel changement est nécessaire pour préserver notre environnement, mais la nourriture produite par les bactéries pourrait signifier une dépendance à quelques grands producteurs, ce qui augmenterait les coûts de transport et pourrait s’avérer inabordable pour les pays pauvres. Il comporte également un risque de contamination.

Monbiot termine son livre par un plaidoyer passionné selon lequel nous devons changer notre vision de l’agriculture et de l’alimentation et adopter de nouvelles idées pour une production alimentaire à faible impact. Il soutient qu’il est temps de reprendre le contrôle du système alimentaire mondial et d’établir une nouvelle agriculture biologique, riche et productive, idéalement, ainsi qu’une nouvelle cuisine.

Dans le court chapitre concluant Regenesis, Monbiot retourne dans son verger et décrit la dévastation des pommes lorsque le gel a détruit les pommes juste avant la récolte.

Quelques semaines plus tard, il a commencé à préparer son verger pour l’année suivante. L’histoire sert de petit exemple de la façon dont l’espoir peut triompher de l’adversité. Le message optimiste de Monpyo à la fin est que nous atteindrons bientôt un point où les choses vont changer.

Cet article a été republié par The Conversation, le premier éditeur mondial d’actualités et d’analyses basées sur la recherche. Une collaboration unique entre universitaires et journalistes. Écrit par : Petra Marchner Université d’Adélaïde.

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Petra Marschner ne travaille pas pour, ne consulte pas, ne possède ni ne reçoit de financement d’aucune entreprise ou organisation, et n’a divulgué aucune affiliation pertinente après sa nomination universitaire.