L’échec s’apprend

“C’est ça la vie. Peu importe le nombre de succès que vous avez – et vous en avez remporté tant – c’est de la gratitude. Vous devriez être reconnaissant”, déclare le créateur de mode britannique ghanéen Oswald Boateng.

A Dubaï pour le lancement de sa dernière collection capsule de prêt-à-porter, baptisée Black AI, dont les initiales symbolisent l’identité authentique, au That Concept Store du Mall of the Emirates, on peut pardonner à Boateng d’être aussi satisfait de lui-même. Il a été le premier homme noir de Savile Row et le premier tailleur à apparaître à la Fashion Week de Paris. Il a également été directeur créatif de la mode masculine chez Givenchy et a reçu la médaille OBE.

Mais maintenant, au milieu de la cinquantaine, Boateng est plus philosophique quant au chemin parcouru par sa vie.

“Le succès et l’échec vivent dans le même fauteuil que vous, car l’échec est un apprentissage. J’ai appris qu’il s’agit toujours d’expériences. Elles sont essentielles.” le National.

Bien que ce voyage lui ait apporté la gloire et le succès, ce n’était pas toujours un voyage en douceur.

“Je suis allé à l’école dans les années 70 et j’ai grandi culturellement à une époque où le racisme était réel. Donc, être pourchassé dans la rue était un exercice quotidien”, dit-il.

“J’avais une forte confiance en moi à cause de mon père – il m’a donné beaucoup de confiance – et il m’a élevé avec un certain sens de moi-même. Je n’ai jamais su où j’étais, mais j’ai mis cela sur la scène du racisme et c’était dur. Je m’amusais beaucoup quand j’étais gamin, mais j’étais harcelé parce que j’étais noir”.

Né de parents ghanéens et très fier de son héritage, Boateng savait qu’il voulait pouvoir changer la façon dont les personnes de couleur étaient perçues.

“A l’époque, il y avait deux voies”, raconte-t-il. “Les gens peuvent être très en colère contre le racisme, ou ils peuvent s’en remettre, et je choisis de m’en sortir.”

C’est la voie que Boateng a choisie à travers la mode, après qu’il est devenu évident qu’il avait un instinct inébranlable pour la couture et une maîtrise presque poétique de la couleur. À l’âge de 17 ans, il a été incité à apporter ses talents à Savile Row, le bastion de l’industrie britannique du costume sur mesure.

“Un de mes amis, l’artiste Dougie Fields, m’a dit : ‘Tu dois aller à Savile Row.’ Et ma réponse a été : ‘Quoi, ces vieillards ?’ Pourquoi j’y vais ? “

Le créateur Oswald Boateng.  Photo: Oswald Boateng

Ce que Fields avait apparemment compris, avant Boateng, c’était que si ce jeune noir talentueux pouvait gagner le “vieux poussiéreux” domaine du privilège de l’homme blanc représenté par Savile Row, le monde serait à ses pieds.

À ce moment-là, dans les années 80, la couture en tant que forme d’art était en train de mourir, alors que les créateurs coupaient leurs costumes de manière lâche et petite. En dépit d’être au cœur de la couture sur mesure depuis les années 1770, Savile Row a perdu de sa pertinence, une relique d’une époque révolue.

En revanche, les costumes de Boateng étaient magnifiquement coupés, taillés pour une coupe mince et élégante, et étaient doublés de soie de couleur bijou en violet, orange ou fuchsia. Bien qu’il n’ait que la vingtaine et soit presque entièrement autodidacte, en 1994, il a présenté sa collection à la Fashion Week de Paris – le premier tailleur à le faire. Alors que la presse parlait de ce nouveau talent dynamique et que les clients faisaient la queue devant sa porte, il a ouvert son premier magasin sur Viejo Street, près de Savile Row, en 1995 et, à 28 ans, est devenu le premier homme noir à le faire. Alors.

Ses coupes éblouissantes ont attiré une nouvelle génération de clients, et avec des clients tels que Forest Whitaker, Russell Crowe, Daniel Day-Lewis, Spike Lee, on lui attribue la relance de l’industrie du costume, sauvant Savile Row de l’extinction dans le processus.

Vue IA noire d'Oswald Boateng.  Photo: Oswald Boateng

En 2003, il est nommé Creative Director of Menswear chez Givenchy, poste qu’il occupera jusqu’en 2007. En 2005, il est invité à faire partie de la série Fashion in Motion au Victoria & Albert Museum de Londres, où il présente une gamme mixte orange à la lavande, bleu roi à la pervenche, caramel à la moutarde.

Sa confection élégante est apparue dans des films tels que Serrure, rangement et deux fumigènesEt le Demain ne meurt jamais Et le la matriceEn 2000, il a remporté le prix du créateur de vêtements pour hommes de l’année aux British Fashion Awards. Passé de mode, Boateng a été nommé en 2008 à la Rich Commission, pour aider à inspirer et à motiver les garçons noirs, et a cofondé Made In Africa, une organisation à but non lucratif qui aide au développement à travers le continent. En 2006, il a reçu un OBE par la reine Elizabeth II des British Fashion Services.

“Je travaille au travail”, dit-il. Cependant, tout en atteignant tous ces sommets de carrière personnelle, il maintient qu’il a toujours eu un objectif plus grand en tête, mais qu’il a dû le garder caché. “Je n’ai pu avoir cette conversation que récemment”, explique-t-il.

“Quand on m’a demandé d’où venait ma philosophie du design, elle va au-delà de la mode et est très enracinée dans la culture. Je ne pouvais pas parler de racisme quand j’ai commencé, parce que j’aurais été un jeune homme grincheux, et je ne voulais pas confondre ce que j’ai fait.”

Mannequin dans les coulisses du spectacle Black AI d'Oswald Boateng.  Photo: Oswald Boateng

En tant qu’homme de couleur, Boateng a toujours considéré qu’il était de sa responsabilité d’exceller dans son domaine et d’ouvrir des portes aux autres. “Je savais qu’être sur Savile Row et avoir des spectacles à Paris avait des implications culturelles. Et pour obtenir le bon effet, vous ne pouvez pas crier, il suffit de le faire en étant là.”

Bien que réussie, la ruse a parfois échoué, comme cela s’est avéré lors de l’ascension de Virgil Abloh.

“Je savais ce que je faisais, mais c’est drôle comme les gens oublient que j’étais chez Givenchy. Quand Virgil Abloh est devenu le directeur créatif de la mode masculine chez Louis Vuitton, ils ont parlé de lui comme étant le premier créateur noir.”

En fait, Boateng a précédé Abloh en tant que président d’une grande maison de couture pendant 15 ans, ce qui est oublié aujourd’hui. Mais bien que ce soit intelligent, il comprend pourquoi son accomplissement est souvent négligé.

“Je ne me suis pas présenté comme ça. Au lieu de cela, je me suis présenté comme un créateur et il se trouve que j’étais noir. J’ai pris cette position pour dire : ‘C’est quoi le problème ? Vous jugez la créativité, pas l’apparence d’une personne.'”

En 2018, Boateng a transformé la façade et le centre de son héritage culturel, organisant son premier défilé depuis des années à la Fashion Week de Lagos, au Nigeria. Dévoilant sa première collection de prêt-à-porter lors d’un défilé intitulé Africanism, c’était quelque chose d’une sophistication stylistique – avec ses silhouettes épurées et ses couleurs riches désormais agrémentées de motifs tirés des tissus kente ghanéens traditionnels, ainsi que de l’alphabet phonétique Adinkra.

En 2019, Boateng a sorti sa deuxième version, appelée AI, au Apollo Theatre de Harlem, New York. Il explique que le choix du lieu était important, car “du point de vue de l’histoire afro-américaine, c’est la chapelle des églises. Tout le monde, de Ray Charles à Jill Scott-Heron et James Brown, s’est produit sur cette scène”.

Oswald Boateng fait sa première incursion dans le vêtement féminin.  Photo: Oswald Boateng

Prévue pour coïncider avec l’anniversaire de la Renaissance de Harlem, c’était aussi sa première incursion dans les vêtements pour femmes, une décision largement inspirée par sa fille. Pour accompagner le spectacle, Boateng a donné une performance en direct à l’African American Harlem Orchestra.

“L’énergie dans cet espace dépasse l’imagination”, se souvient-il. “Nous étions le premier défilé de mode à s’y dérouler, et j’ai fait signer mon nom sur le mur parmi tous ces grands. Alors encore une fois, tout est question de gratitude. C’était un vrai privilège.”

Boateng a été profondément affecté par le meurtre de George Floyd en mai 2020, pour le troisième chapitre, intitulé Black AI, Boateng a doublé l’idée de la noirceur et de l’excellence noire.

Pour faire rentrer cette idée à la maison, à la fin, Boateng est apparu sur scène avec l’acteur Idris Elba. Le défilé très attendu a eu lieu en février dans le cadre de la Fashion Week de Londres et a marqué le retour du créateur dans le calendrier de la mode britannique après 12 ans d’absence. Cet ensemble est maintenant en vente chez That Concept Store.

Comprenant des blazers en soie légère, des débardeurs tissés, des t-shirts et des kimonos liquides au sol, la collection est ornée des mêmes motifs ghanéens vibrants, certains artisanaux et d’autres plus discrets, y compris un embellissement complexe qui se transforme en une lettre de l’alphabet. Adinkra, répété encore et encore. Les couleurs sont audacieuses et énergisantes, passant du citron vert rafraîchissant au bleu sarcelle et du rouge au violet royal.

Bien que commercialisée sous forme de prêt-à-porter, la collection s’inspire davantage du design sur mesure – en trois motifs et 12 couleurs – et est disponible en éditions limitées, ce qui signifie qu’elle disparaît dès qu’elles sont parties. Alors que l’IA noire représente le troisième chapitre de l’histoire, elle promet deux autres chapitres à l’avenir.

Rappelant une carrière de 30 ans, Boateng explique que même si beaucoup de choses ont changé en termes d’admissions noires, il reste encore beaucoup à faire.

“Quand je grandissais, en termes d’acteur noir, c’était le premier visage britannique noir que j’ai vu à la télévision [the comedian] Lenny Henri. Il n’y avait pas d’autres références.”

“Alors, quand j’ai eu le premier média dans les années 80, je savais ce que cela signifiait. J’étais plus qu’un simple designer, j’étais un tailleur de Savile Row, et le message était, si je peux le faire, d’autres peuvent le faire. fais-le aussi.”

Maintenant, il a des gens qui viennent lui dire qu’il était leur “première référence”.

Mis à jour : 23 juin 2022 à 3 h 31

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