« La corruption est ancrée dans la culture d’entreprise » : Glencore peut-il sauver sa réputation ?

L’utilisation de noms codés pour les pots-de-vin, y compris “journaux”, “dépôts” et “chocolat”, peut sembler un fantasme – mais pour l’unité de négoce de pétrole de Glencore, c’est une pratique commerciale normale depuis plus d’une décennie, ont révélé les procureurs cette semaine.

Les commerçants de la société minière suisse ont utilisé des paiements en espèces, des accords de conseil fictifs et des factures gonflées pour soudoyer des responsables gouvernementaux en Afrique de l’Ouest et en Amérique latine en échange de pétrole préférentiel, selon des documents judiciaires américains.

Glencore a plaidé coupable mardi à plusieurs chefs d’accusation de corruption et de manipulation de marché et a accepté des règlements de plus d’un milliard de dollars, le total final devant atteindre près de 1,5 milliard de dollars. Elle est également devenue la première entreprise à recevoir une affaire pénale du UK Serious Fraud Office en vertu de l’article 1 du Bribery Act pour corruption d’une autre personne.

Les règlements sont en partie une tentative de la nouvelle administration de tirer un trait sur les enquêtes aux États-Unis, au Royaume-Uni et au Brésil qui sont en cours depuis quatre ans. Plusieurs dirigeants clés sont partis ou ont pris leur retraite à l’époque, dont trois architectes de la montée de Glencore qui sont devenus riches après son succès : le PDG de longue date Evan Glasenberg, le pétrolier en chef Alex Bird et le supremo du cuivre Telles Mistakidis.

Mais le niveau de corruption découvert par les enquêtes laissera une tache durable sur la réputation de Glencore. Une culture d’actes répréhensibles semble avoir imprégné de larges pans d’entreprises, suggérant un problème systémique qui nécessitera plus que des excuses de Gary Nagel, le nouveau PDG de Glasenberg, pour l’effacer.

“La corruption est ancrée dans la culture d’entreprise”, a déclaré mardi Damian Williams, le procureur général américain du district sud de New York. “Le ton du sommet était clair : tout ce qu’il faut.”

Le procureur américain Merrick Garland a annoncé mardi la dissolution d’une enquête sur la corruption et la manipulation du marché chez Glencore Inc à Washington. “Nous considérons la responsabilité des individus comme une priorité, car c’est le moyen de dissuader la criminalité des entreprises”, a-t-il déclaré. © Puce Somodevilla / Getty Images

Le journal de rap américain provoquera une lecture inquiétante pour les investisseurs, car une grande partie de l’activité illégale est commise avec la connaissance et le soutien des principaux dirigeants de Glencore. Certains d’entre eux se sont produits aussi récemment qu’en 2018, selon le ministère de la Justice, ce qui rend difficile de dire qu’ils n’étaient qu’une relique du passé chancelant de l’entreprise avant son introduction en bourse en 2011.

Entre 2007 et 2018, Glencore et ses filiales ont versé plus de 52 millions de dollars à des courtiers pour soudoyer des fonctionnaires nigérians pour 124 millions de dollars de bénéfices, selon des documents judiciaires américains. De 27 millions de dollars en paiements à un agent pour corrompre des fonctionnaires au Cameroun, en Côte d’Ivoire et en Guinée équatoriale, Glencore a réalisé plus de trois fois ce montant.

Selon les documents déposés, la société a maintenu des “caisses” pour distribuer de l’argent pour la corruption jusqu’en 2011 dans ses bureaux de Londres et jusqu’en 2016 dans un bar en Suisse.

Selon le ministère de la Justice, les stratagèmes de corruption se sont étendus à l’Amérique latine, avec des paiements aux fonctionnaires de l’entreprise publique Petrobras au Brésil et de PDVSA au Venezuela.

Un haut dirigeant de Glencore de 1995 à 2019 qui “relevait directement d’un dirigeant de haut rang de Glencore” et était responsable de l’achat et de la vente mondiaux de pétrole a accepté de payer 14 millions de dollars à utiliser pour soudoyer des responsables nigérians, selon un rapport. le dépôt du Ministère de la Justice.

La corruption s’est étendue bien au-delà des paiements pétroliers. En République démocratique du Congo, où elle extrait du cuivre et du cobalt, Glencore a accepté 500 000 dollars de pots-de-vin en 2010 pour éviter une poursuite d’une société de services médicaux qui aurait pu coûter 16 millions de dollars à régler, selon les documents du ministère de la Justice.

Un client de la RDC a demandé à un cadre de Glencore une “quantité raisonnable de munitions” après avoir prévenu que “sans l’aide d’un responsable de la RDC, nous échouerions beaucoup”.

Gary Nagel, PDG de Glencore. Les règlements sont en partie une tentative de la nouvelle administration de tirer un trait sur les enquêtes aux États-Unis, au Royaume-Uni et au Brésil qui sont en cours contre la société depuis quatre ans. © Christian Danker

Mardi également, Glencore a plaidé coupable pour manipulation du marché des prix de référence du pétrole dans une enquête connexe de la Commodity Futures Trading Commission des États-Unis. L’enquête a fourni des détails sur des activités similaires visant à dissimuler des paiements de grosses sommes d’argent ou à transférer des paiements corrompus par l’intermédiaire d’agents tiers, que les employés et les contreparties de Glencore ont surnommés « paiement anticipé », « services de marketing » ou « commission ».

Il a découvert que Glencore avait augmenté ou diminué les offres dans le but de manipuler les marchés américains du mazout, dont le géant commercial a profité en concluant des accords sur des cargaisons et des produits dérivés dont le prix était conforme à ces normes. Ses employés ont également fourni des informations trompeuses ” triées sur le volet ” à Platts, un fournisseur d’évaluation des prix, pour influencer le marché et l’aider à acheter ou à vendre des expéditions à des prix artificiellement bas ou élevés.

La question est maintenant de savoir si Glencore peut redorer son blason. Les investisseurs ont à peine cessé d’acheter ses actions, la société se négociant près de sommets historiques, stimulée par la flambée des prix des matières premières. Mais de nombreux analystes pensent toujours qu’il se négocie à rabais en raison de ses problèmes de réputation.

Il y a aussi la question de savoir si les forces de l’ordre tenteront de demander des comptes à d’anciens dirigeants de Glencore.

La société continue de faire l’objet d’enquêtes de corruption menées par les autorités suisses et néerlandaises, et les conclusions actuelles ne sont pas modifiées par des allégations plus larges de corruption liées à l’exploitation minière en République démocratique du Congo.

L’année dernière, Emilio Heredia, un ancien trader de Glencore à San Francisco, a plaidé coupable de complot tandis qu’Anthony Stimler, un trader de Glencore au Nigeria, a plaidé coupable d’avoir enfreint la loi sur les pratiques de corruption à l’étranger et le blanchiment d’argent. Cependant, aucune accusation publique n’a été portée contre un cadre supérieur.

Glencore a son siège social à Baar, en Suisse. La société avait des “caisses” distribuant de l’argent pour la corruption jusqu’en 2011 dans ses bureaux de Londres et jusqu’en 2016 à Bar, selon des documents judiciaires américains. © Glencore

Les analystes affirment que le dossier d’investissement de Glencore n’a jamais reposé sur le fait que l’entreprise soit si propre et que sa réputation d’opérer dans des juridictions à haut risque était bien comprise.

Mais ils disent que les condamnations pénales – et l’installation de deux contrôleurs de conformité par le ministère de la Justice pendant trois ans – rendront difficile pour les dirigeants de positionner Glencore comme un investissement conforme à l’ESG, malgré les discussions sur le rôle de l’entreprise dans l’acquisition de matériaux de batterie pour véhicules électriques. Les goûts de Tesla et General Motors.

“Il y a des détails sanglants là-bas et cela ne dépeint pas Glencore sous un bon jour”, a déclaré Ben Davis, analyste chez Liberum. “Ces actions fausseront la situation des investissements à l’avenir.”

Glencore a déclaré avoir renforcé les mesures de conformité ces dernières années et qu’elle “n’est plus l’entreprise qu’elle était”.

Mais “la nouvelle équipe de direction sont tous des disciples de la génération précédente”, selon Davis. “Culturellement, je serais surpris s’il y avait tant de changement.”

La ligne ne peut pas être tracée en dessous de la dernière. Une enquête plus approfondie peut être menée sur l’activité des dirigeants de Glencore, passés et présents.

“Nous faisons de la responsabilité des individus notre priorité absolue”, a déclaré mardi le procureur américain Merrick Garland. “Parce que c’est le moyen de dissuader le crime d’entreprise.”