Comment la présidence de Biden est devenue un trou noir culturel

C’est tout, en quelque sorte, à prévoir. Cela souligne les messages politiques de Biden – le retour à la normalité qu’il a vanté pendant la campagne, la promesse tacite qu’il sera un président ennuyeux auquel vous n’aurez pas à penser, et le retour global d’un homme à la Maison Blanche plus comme un politicien du 20e siècle qu’un gouvernant du 21e siècle. Peut-être pendant la pandémie surtout, le fait qu’il y ait une certaine absence de culture et d’images dès la première année de sa présidence n’est pas un choc.

Cependant, cela représente un changement – ​​un changement qui pourrait finalement concerner moins Biden et son administration, et davantage les types d’icônes culturelles que les Américains veulent aujourd’hui. Dans un pays de plus en plus divisé, de plus en plus hétérogène, et dans un paysage médiatique de plus en plus fragmenté, qui se tourne vraiment vers le président pour la culture ? Surtout envers un patron qui se présente, sous une forme ou une autre, comme un simple patron.

L’exemple récent le plus célèbre Le président Kennedy, accompagné de son épouse Jacqueline Onassis Kennedy. “Je pense qu’une grande partie de notre compréhension de la présidence commence avec les Kennedy”, déclare Courtney Travers, une chercheuse de Vanderbilt qui étudie, entre autres, les premières dames et la mode. Ils ont embrassé les éléments visuels de leurs rôles respectifs, avec pour résultat que la Maison Blanche est comme Camelot, un acronyme qui est resté dans notre lexique à ce jour, et fait clairement référence à un royaume mythique. “Les discussions sur l’esthétique présidentielle sont intéressantes dans le contexte américain”, déclare Kara Finnigan, professeur à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign et auteur du livre. Chefs de la photographie : faire l’histoire du daguerréotype au numérique. “Parce que sans propriété, cela se résume vraiment à : d’où obtenez-vous votre fête ?”

La célébration n’est que des fêtes et des décorations, d’une part, mais d’autre part, c’est une démonstration importante de la culture américaine, de l’identité nationale et du nationalisme lui-même – un message au pays et au monde sur les priorités et les valeurs de les États-Unis à n’importe quel moment de l’histoire. . «La plupart des présidents ont été très appréciés pour les arts et la culture, et en tant que résidents temporaires de ce magnifique manoir que nous appelons la Maison Blanche, les présidents estiment qu’il est de leur devoir d’héberger 1 600 avenues de Pennsylvanie et de présenter le meilleur de l’Amérique, la diversité de nos talents dans cette grande nation », déclare Capriccia. Benavik Marshall, qui a été secrétaire social de Bill Clinton et chef du protocole pour Obama. Marshall a décrit certaines des façons dont les présidents et les premières dames ont rempli le rôle : Elle a dit que les Reagan condensaient et organisaient des dîners d’État chaque mois. Les Clinton adoraient le jazz et organisaient des soirées jazz. Rosalyn Carter, sachant que son mari souffrait de solitude pendant son mandat, a organisé un divertissement en salle qui a été télévisé pour le public américain. “Cela a apporté un peu de joie, mais cela a également rendu cet art accessible. Cela nous a permis de regarder le président regarder cela”, a déclaré Marshall.

Même George W. Bush, un rejeton de l’élite politique, s’est forgé une certaine esthétique culturelle pendant son mandat, se positionnant comme un cow-boy texan arrogant, une pseudo-personnalité bien conçue de l’ère post-11 septembre.

La pandémie a été une limitation évidente de la capacité de Biden à façonner la culture de la Maison Blanche, limitant les divertissements et les performances à grande échelle. Son investiture, qui est intervenue juste après le déploiement des premières vaccinations, a été moins fréquentée que d’habitude. Biden n’a pas encore organisé de dîner officiel et la Maison Blanche a annulé les fêtes de fin d’année l’année dernière. Les Bidens ont encore d’autres festivités et réceptions, pour la plupart à plus petite échelle, mais même lorsqu’elles peuvent être diverties normalement, les festivités massives de la Maison Blanche peuvent ne pas être le cadre du dirigeant d’un pays ravagé par la maladie et la mort. (Pendant ce temps, Obama a été largement critiqué pour la fête du 60e anniversaire remplie de célébrités qu’il a organisée sur Martha’s Vineyard en août, où la dynastie Delta se répandait.)

Les interventions esthétiques de Biden étaient nécessairement de nature plus discrète – des ajustements au décor plus gestuels que gais. Marshall dit que lorsqu’elle est revenue à la Maison Blanche pour une tournée pendant la période des fêtes, elle a remarqué des photos d’anciennes premières dames recréées à l’extérieur de l’aile est. “Cela peut sembler rien, mais les photos de la première dame se trouvaient dans des endroits que personne n’avait vus auparavant”, dit-elle, attribuant le déménagement à Jill Biden. Travers, de Vanderbilt, note également que les choix vestimentaires de la première dame actuelle ont mis l’accent sur les créateurs qui privilégient la durabilité ou qui ont des antécédents en milieu rural et dans les petites villes.

Pendant ce temps, le bureau ovale de Biden comprend de nombreuses représentations – des bustes de Cesar Chavez, Rosa Parks et Martin Luther King Jr., par exemple, ainsi que ce que Finnegan appelle le « mur des hommes ». Elle explique que les chefs accrochaient généralement un tableau ou une image ou quelques-uns au-dessus de la cheminée ; Ils prennent souvent des photos avec des dirigeants étrangers assis devant l’espace. Pendant ce temps, Biden a accroché cinq photos de George Washington, Thomas Jefferson, Alexander Hamilton, Abraham Lincoln et Franklin Roosevelt. “C’étaient des gens dont les idées avaient souvent des idées contradictoires, et c’est donc une façon métaphorique de se référer à la façon dont ils ont travaillé ensemble plutôt que de différer”, explique Finnegan. “Mais visuellement, c’est très dérangeant, car chaque fois que vous voyez une de ces photos, il y a cinq personnes debout derrière quelqu’un là-bas.” Cela semble très Biden : une esthétique visuelle qui a été sacrifiée, peut-être, pour faire un point ambitieux sur le bipartisanisme et les différences qui sont comblées.

Dans l’ensemble, tout ce qui se lit comme très “normal”, comme Poste de Washington La critique Robin Geffan a noté quand elle a fait l’éloge des décorations de Noël de la Maison Blanche pour leur élégance modeste. Son thème a été conçu autour de l’idée de “cadeaux du cœur” et comprenait une arche rouge au-dessus de l’entrée de l’aile est. La maison blanche annuelle en pain d’épice a été convertie en un «village en pain d’épice» qui comprend une école, un hôpital, une épicerie, un entrepôt, un poste de police et une caserne de pompiers. “Rien ne se sent dépassé ou submergé. Les honneurs ne sont pas ostentatoires et ils sont généreux dans leur gratitude”, a écrit Jeevan, notant que les portraits de la famille Biden, incorporés dans les décorations, étaient délicieusement typiques : “Ils ne sont pas Camelot. Ils ne sont pas à moi. Simple et décontracté semble assez bon. L’ordinaire est, très franchement, un miracle.

Cette invocation de l’ordinaire consiste à comparer quelque chose d’extraordinaire. Ou, le fantôme de Trump le reste. Finnegan note que les présidents sont presque toujours définis par opposition à leurs prédécesseurs : “Ainsi, les décorations de Biden seraient comparées au mur d’arbre effrayant de Melania.”

Il est juste de demander : Est-ce que tout cela a vraiment plus d’importance ? Cherchons-nous vraiment un patron qui est un faiseur de goût en ce moment ? JFK a été blâmé – peut-être injustement – ​​pour avoir mis fin à lui seul au style de longue date des hommes portant un chapeau après avoir décollé à son discours inaugural. Mode inspirée par Jackie et même les modèles inspirés d’elle. Obama continue d’être en tête des ventes avec ses listes de livres, même après la présidence. Pendant ce temps, l’influence de Trump a donné naissance à toute une sorte d’esthétique consociationnelle. Le chapeau MAGA et ses ramifications dominent désormais plus ou moins le Parti républicain. Mais Obama et Trump font appel à leurs bases politiques plutôt que de changer les mœurs du grand public. Cela concerne en partie la partisanerie politique, mais cela pourrait aussi dire quelque chose sur l’endroit où le public américain dans son ensemble recherche de l’influence.

Il n’y a plus de monoculture. Les magazines de mode ayant une influence sur les abonnements et l’influence ont diminué ou ont été entièrement fermés. Les médias eux-mêmes sont déchirés plus que jamais. De plus en plus, les gens obtiennent leur esthétique directement des médias sociaux. Les influenceurs Instagram ont une portée plus large que les sénateurs, surtout en matière de culture. Peut-être que le président et la première dame ne sont tout simplement plus des icônes de la culture et du goût contemporains.

Biden lui-même serait de toute façon une figure peu probable pour assumer ce rôle. D’une part, il est tout simplement vieux. Il y aurait quelque chose de malhonnête à essayer de se présenter comme un influenceur. Il a également passé des décennies dans la vie politique américaine et des décennies en costume-cravate. Essayer dur comporte ses propres risques; L’esthétique de la gouvernance libérale est au mieux comique, au pire horriblement embarrassante. dans GQ, l’écrivain de mode Rachel Seville Tashjian a qualifié l’inauguration de Biden – avec son thème “Amérique unie”, ses tenues violettes “partisanes” omniprésentes et son travail musical contondant – de “retour à la corniche”, ce qui, souligne-t-elle, n’était pas nécessairement un mauvais chose. “La sexualité était l’esthétique principale de la vie politique américaine avant que l’administration Trump n’annonce quatre années de camp, qui diffèrent par leur engagement total envers le mauvais goût et la vengeance”, a-t-elle écrit. “L’épaisseur est rassurante, respectable et démodée.” Mais, comme elle l’a également souligné, il n’y a que jusqu’où la ruse peut nous mener; Il représente un retour au concept de normalité et, en particulier, un sens partagé de la culture qui n’existe plus vraiment.

Quelle que soit l’origine de cela – une combinaison de la pandémie persistante, du malaise public et des choix privés de Biden – ce sentiment d’absence de figure culturelle à la Maison Blanche peut être alarmant à un moment où les enjeux de la politique américaine sont si élevés. “Nous avons besoin de plus”, déclare Heller, du College of Visual Arts. “Le 6 janvier a été un moment horrible et horrible de notre histoire collective, mais dont on se souviendra à cause de ce chaman. On s’en souviendra à cause des images qui en ont été extraites. … C’était un moment visuel. Là doit être quelque chose pour contrer cela.

Même si vous n’êtes pas convaincu que l’esthétique présidentielle puisse contrer ces forces, vous pouvez toujours avoir l’impression qu’il manque quelque chose dans la vie américaine – un sentiment de découverte esthétique partagée. Ou peut-être juste un festival, pour lequel nous nous tournons vers les chefs, contre vents et marées. Comme l’a dit un ancien responsable de l’administration Obama à propos de la Maison Blanche de Biden, “ce serait bien de les voir plus expérimentaux, de voir un design plus audacieux, quelque chose en dehors des sentiers battus”.