Comment la peur, le sexe et le pouvoir ont façonné les mythes anciens

Comment la peur, le sexe et le pouvoir ont façonné les mythes anciens

(crédit image : Galerie Oldham)

Les dieux mythiques qui ont enfreint les règles du sexe et du pouvoir – et ont fait ressortir nos pires peurs. Daisy Den explore les divinités féroces autrefois vénérées et redoutées

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Au premier siècle, les baigneurs de Bath qui avaient eu la honte de se faire voler leurs vêtements tout en profitant de leur bain savaient exactement à qui demander de l’aide. La déesse Solis, qui présidait les bains chauds, les bains froids et les bassins profonds étincelants du complexe romain, était principalement connue pour sa capacité à guérir, mais elle avait également un remarquable pouvoir de vengeance. Plus de 100 anciennes tablettes de malédiction ont été extraites de sa source, dont beaucoup affichent des appels sévères à la déesse pour punir ceux qui ont volé la propriété des autres. Méfiez-vous des voleurs.

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Solis n’est qu’une des nombreuses divinités apparaissant dans une nouvelle exposition ambitieuse, “Female Power”, au British Museum de Londres. Examinant la signification des divinités féminines et des figures vénérées de six continents à travers des millénaires, le spectacle est aussi riche en portée qu’en visages divins. Partageant l’exposition avec Solis, une manifestation locale de la déesse romaine Minerve, tout le monde, de la divinité égyptienne Sekhmet au Kali hindou, au Canon japonais et au Kwatlik mexicain.

Une statue de la reine de la nuit (vers 1750 av. J.-C.) d'Irak est exposée dans la nouvelle galerie

Une statue de la reine de la nuit (vers 1750 av. J.-C.) d’Irak est exposée dans la nouvelle exposition “Female Power” au British Museum (Source de l’image : Trustees of the British Museum)

Il est étonnant de voir combien de ces divinités ont été vénérées pour des traits apparemment contradictoires. Tout comme Solis était crédité de pouvoirs de guérison ainsi que de pouvoirs de vengeance, Inanna de l’ancienne Mésopotamie était considérée comme une déesse du sexe et de la guerre. Un des premiers hymnes la décrit comme un dieu terrible qui tue les hommes sur le champ de bataille et pleure les familles qu’ils laissent derrière eux. Dans d’autres écrits, elle est célébrée pour la puissance sexuelle qu’elle inspire aux humains qu’elle favorise. Les rois sumériens ont fait de leur mieux pour combiner le meilleur des deux mondes en s’imaginant coucher avec Inanna afin d’obtenir sa protection pendant la guerre. C’était peut-être, en partie, une façon d’apaiser leurs craintes de son pouvoir.

L’une des principales choses qui les élevait au-dessus de la plupart des femmes mortelles était la capacité des dieux à transcender les frontières sociales établies entre les sexes sur Terre. Même Inanna, à qui l’on attribue la transformation des hommes en femmes et des femmes en hommes, a parfois été décrite comme si elle était elle-même un homme. Le professeur Mary Beard, l’une des cinq invitées participant à l’exposition, a noté dans l’introduction du catalogue de l’exposition que la déesse grecque de la sagesse Athéna avait également “des traits militaires fondamentalement incompatibles avec les concepts grecs de la sexualité féminine”.

La déesse romaine Vénus a dépassé avec confiance les limites acceptées. Comme Inanna, elle a trouvé une place dans le cœur des hommes sur le champ de bataille ainsi que dans la chambre. “C’est Vénus et la force imparable et imparable du désir qui, d’une manière ou d’une autre, apporte à Rome ses victoires militaires”, explique Mary Beard. Jules César a prétendu être un descendant de Vénus via son fils Enée, le héros devenu réfugié pendant la guerre de Troie, et a mis la déesse en bonne place sur certaines de ses pièces. Les dirigeants ultérieurs considéraient également les divinités romaines comme une marque de leur pouvoir. Minerva a été photographiée en présence de Wellington et Napoléon ainsi que de la reine Elizabeth I.

L'ancienne déesse Kali Murti représente le temps, l'apocalypse et la mort (Source de l'image : Trustees of the British Museum)

L’ancienne déesse Kali Murti représente le temps, l’apocalypse et la mort (Source de l’image : Trustees of the British Museum)

L’idée que les figures féminines au pouvoir ont été plus importantes pour les femmes à travers l’histoire que pour les hommes est certainement une idée fausse. Amenhotep, un pharaon de la dix-huitième dynastie d’Égypte, est allé jusqu’à commander une grande quantité de sculptures de Sekhmet pour son temple funéraire sur le Nil, dans la conviction qu’elles aideraient à conjurer la peste et la peste. Les hommes étaient responsables de la fabrication de certaines des statues et des œuvres d’art des divinités qui survivent au moins aujourd’hui.

Belinda Crerar, conservatrice principale de la galerie, a déclaré à BBC Culture : “Dans de nombreux cas, nous ne savons pas exactement qui fabriquait ces objets. Nous avons tendance à supposer qu’ils ont été fabriqués par des hommes, mais ce n’était pas nécessairement le cas. C’est dans la première section de la galerie. Une plaque de bronze, probablement fabriquée à Birmingham, et décorée par les femmes.

craintif et respectueux

Alors que de nombreuses divinités étaient censées offrir leur soutien aux femmes pendant la grossesse et la procréation, il y avait aussi des individus qui étaient crédités de la capacité de faire le contraire. En fait, les figures féminines au pouvoir peuvent être une préoccupation pour les femmes dans le même domaine où leur aide est la plus nécessaire. chez les Sumériens, Je m’en fiche, une déesse à tête de lion et à mâchoire d’âne, est censée se faufiler dans les maisons des femmes pendant leurs travaux pour voler leurs bébés. au Mexique, Sewatito («femmes divines»), les esprits des futures mères décédées pendant le travail, reviendraient dans cinq jours de l’année aztèque pour arracher les nouveau-nés du berceau. Lilith est décrite comme la première épouse d’Adam, apportant la mort et la stérilité du nourrisson. Une statue effrayante d’elle par l’artiste contemporaine Kiki Smith est accrochée à l’un des murs de la galerie. Ses yeux bleus Gardien pourraient vous surprendre.

Copyright de l'image Pace Gallery) Une sculpture de 1994 de Kiki Smith représentant Lilith comme porteuse de la mort et de la stérilité infantiles

Copyright de l’image Pace Gallery) Une sculpture de 1994 de Kiki Smith représentant Lilith comme porteuse de la mort et de la stérilité infantiles

Ces divinités étaient des manifestations profondes des vraies peurs humaines. Il serait vrai de dire que l’anxiété a contribué à façonner bon nombre des histoires qui nous sont parvenues sur les figures féminines au pouvoir.

Dans de nombreuses cultures anciennes, la Terre elle-même était considérée comme une femme ou tournait autour du comportement des dieux de la Terre. Par exemple, l’ancien mythe grec de Déméter et Perséphone a été utilisé pour expliquer l’existence des saisons. En apprenant que sa fille avait été enlevée par Hadès de la pègre, Demeter est entrée en deuil, provoquant l’échec des récoltes qui l’avaient normalement protégée. La consommation par Perséphone de certaines graines de grenade les a gardés dans l’obscurité pendant seulement une partie de l’année. Son retour dans le monde supérieur a encouragé sa mère et semé l’arrivée du printemps et de ses fruits. De même, dans les textes hindous, la déesse Shri Lakshmi est décrite comme ayant quitté la terre après des souffrances mineures, causant des ravages dans les champs.

Ces histoires avaient du pouvoir parce que le pouvoir féminin était intrinsèque à la perception que l’homme avait de notre planète. Dans l’hindouisme, on croyait que la femme de Shiva, Sati, faisait partie de l’univers physique après sa mort. Son corps est tombé en morceaux à travers le paysage ci-dessous, inspirant la fondation du temple Kamakhya en Assam, au même endroit où sa vulve aurait reposé. Même aujourd’hui, un festival a lieu ici pendant la saison de la mousson. Les fidèles regardent avec étonnement la source naturelle devenir rouge à mesure que l’oxyde de fer s’infiltre. Comme si la déesse avait ses règles.

Dans un tableau de 1891 de John William Waterhouse, Circé présente une tasse à Ulysse (Crédit : Gallery Oldham)

Dans un tableau de 1891 de John William Waterhouse, Circé présente une tasse à Ulysse (Crédit : Gallery Oldham)

Malgré l’importance de ces méthodes de culte, on ne peut s’empêcher de penser que les hommes ont doté les divinités féminines d’un pouvoir sur leurs homologues humains pour expliquer pourquoi la domination féminine sur Terre était si désastreuse. Alors que l’Égyptienne Sekhmet a été soutenue pour son potentiel vital, comme Shri Lakshmi et Demeter, elle peut également apporter la destruction. Elle aurait été envoyée pour piller la terre après que les humains se soient rebellés contre son père, le dieu du soleil, Ra. Sekhmet a fait ce qu’on lui a dit, mais elle s’est éloignée. Ra avait honte de l’effusion de sang dont il se souvenait même. Sekhmet n’abandonnera pas. La seule façon pour Ra ​​de l’arrêter dans son élan était de déguiser l’alcool en sang jusqu’à ce qu’elle soit trop ivre pour continuer.

Aujourd’hui encore, les femmes au pouvoir sont encore terrifiées dans la mesure où elles sont vénérées ou, du moins, présentées comme une menace à leur succès et à leur capacité à briser les plafonds de verre. Si les exemples passés révèlent quelque chose, c’est que les figures féminines au pouvoir sont toujours prêtes à se lever et à défier les attentes. Ils sont bons pour être ce que les gens supposent qu’ils ne sont pas.

Le nouveau livre de Daisy Dunn, Pas loin de Brideshead : Oxford entre les guerres, est maintenant sorti.

Feminine Force – The Divine to the Demonic est au British Museum de Londres jusqu’au 25 septembre.

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